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La plus vieille forêt du monde a été découverte à New York

Publié le 07 février 2020

Est-ce que New York est le premier endroit auquel vous pensez quand vous pensez aux forêts anciennes ? Pour l'instant, oui, car un fossile de la plus ancienne forêt de la Terre a récemment été découvert dans une carrière abandonnée à Cairo, dans l'État de New York.

Forêt de New York

Source : Charles ver Straeten

La forêt serait âgée d'environ 386 millions d'années, soit plusieurs millions d'années de plus que la plus ancienne forêt connue à ce jour, qui, fait intéressant, se trouve également à New York.

Pourquoi cette découverte est-elle importante ?

Elle suggère que les plantes modernes ont évolué plus tôt qu'on ne le pensait auparavant et ont donc eu un impact plus long sur le climat et l'écologie de la Terre. Les scientifiques sont incroyablement méticuleux lorsqu'il s'agit de reconstituer l'histoire à partir des fossiles de la Terre, mais il ne s'agit que de la troisième forêt de la période du Dévonien moyen, et cette nouvelle découverte signifie que certaines chronologies du Paléozoïque doivent être mises à jour.

Une promenade sur le chemin de la mémoire préhistorique

La découverte de fossiles bien préservés de systèmes racinaires disparus est en fait le Saint Graal des paléobotanistes, mais le véritable attrait pour l'amoureux de la nature est la possibilité de regarder en arrière et de s'émerveiller de la façon dont notre monde terrestre s'est formé - et de l'importance des arbres dans cette histoire de l'évolution. 

Nous savons tous que la vie sur Terre a commencé dans la mer, et il en va de même pour les plantes. Les premières plantes ont commencé à coloniser la terre il y a environ 430 millions d'années, mais il leur a fallu du temps pour évoluer et devenir complexes. Des éléments tels que le développement du tissu vasculaire, des racines et de la capacité à se reproduire par graines ont été les étapes cruciales de l'évolution, non seulement pour le développement de ce que nous connaissons aujourd'hui comme des arbres, mais aussi pour la création du sol et l'évolution simultanée des insectes, des vertébrés et des autres organismes qui dépendaient de ces plantes.

La biodiversité n'est pas apparue entièrement formée dans une grande porte de la création, mais s'est développée très lentement au cours de millions d'années, en partant littéralement de cellules uniques et en apprenant à devenir quelque chose de plus grand en une étape minuscule (voir également le diagramme ci-dessous, de bas en haut, pour suivre l'évolution des plantes).

 

Évolution des plantes

Source : OneTreePlanted

Le berceau évolutif du Dévonien et du Carbonifère

La forêt fossile récemment découverte date du Dévonien moyen, qui a duré de 416 millions à 358 millions d'années, et constitue la quatrième période de l'ère paléozoïque. Elle a précédé la période plus connue du Carbonifère, lorsque d'immenses arbres et forêts dominaient le paysage, faisant passer l'oxygène atmosphérique de 21 à 35 % (ce qui a également permis l'apparition de grands insectes et amphibiens), tout en réduisant et en séquestrant de grandes quantités de carbone pour créer le charbon que nous utilisons comme combustible depuis lors.

Le précurseur moins connu mais essentiel de toutes ces forêts au climat changeant, le Dévonien, est l'époque où les plantes ont réellement commencé à former les premières forêts sur Terre, composées de lycophytes, de prêles et de fougères. C'est au Dévonien que l'Archaeopteris, également connu comme les premiers arbres à succès, s'est finalement développé - avec un tronc en bois tendre sur lequel se sont développés des anneaux successifs. Les nouveaux fossiles montrent que l'Archaeopteris a évolué environ 2 à 3 millions d'années plus tôt que ce que l'on pensait auparavant et qu'il a donc eu un impact plus long sur l'écologie, les cycles géochimiques et l'atmosphère de la Terre. 

Un autre spécimen de la nouvelle découverte est encore un peu flou, mais les scientifiques pensent qu'il pourrait appartenir à la classe des Lycopodium - les ancêtres directs de tous ces arbres suceurs de carbone du Carbonifère.

Ce que nous savons de la forêt primitive, c'est qu'il n'y avait pas encore d'oiseaux ou de grands animaux, seulement des insectes primitifs, et que les arbres avaient des frondes semblables à des fougères au lieu de feuilles ou d'aiguilles, ce qui leur donnait l'apparence de cheveux.

Forêt Fossile

Racines fossiles du Caire, New York. Source : William Stein & Christopher Berry

La valeur de la perspective à 360° d'aujourd'hui

Quelques millions d'années peuvent sembler peu dans le grand schéma de l'histoire de la Terre, mais elles sont très significatives dans la manière dont les scientifiques expliquent l'évolution des arbres et leur impact à long terme sur notre monde. Cela signifie que les changements environnementaux qui se sont produits sont le résultat d'un processus plus long et plus lent. 

Il y a toujours plus à apprendre pour quiconque aime étudier les arbres, mais nous avons maintenant le privilège de bénéficier de millions d'années de science et de données collectives pour nous éclairer haut et fort sur le point le plus important ici : Notre planète est extraordinaire, et les plantes sont la clé de la vie ! Nous savons également que l'homme peut influencer la biosphère et qu'il le fait, et qu'une abondance d'arbres peut refroidir l'atmosphère.

La reforestation ne remplace pas la nécessité de réduire la consommation de combustibles fossiles, mais elle peut certainement avoir un effet positif et équilibrant sur notre climat, alors plantez un arbre aujourd'hui pour avoir un impact positif.

 

© Ce blog a été recherché, rédigé et publié par notre organisation partenaire OneTreePlanted. Le contenu a été adopté et traduit par NIKIN. Le blog peut contenir certaines déviations par rapport à l'original. Le blog original et de plus amples informations sont disponibles à l'adresse suivante www.onetreeplanted.org. Depuis 2016, nous collaborons avec la célèbre organisation à but non lucratif - à ce jour, nous avons pu planter plus de 450 000 arbres dans différents endroits du monde.

 

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